Quando le grandi masse di terra dell’Africa e dell’India si sono scontrate con l’Europa e l’Asia circa 100 milioni di anni fa, hanno fatto crollare la crosta terrestre verso l’alto in una lunga e quasi continua cresta d’alta quota – dalle Alpi, attraverso la Turchia, l’Iran e l’Afghanistan fino all’Himalaya. Questa barriera avrà una profonda influenza sulla storia umana.

A sud e ad est della catena montuosa si trovano varie regioni fertili, bagnate da grandi fiumi che scorrono dalle montagne. D’altra parte, a nord della catena montuosa c’è una striscia continua di praterie meno fertili – le steppe, su cui un cavaliere può cavalcare quasi ininterrottamente dalla Mongolia a Mosca.

Questa ininterrotta striscia di terra a nord delle montagne, che si estende dal Pacifico a est all’Atlantico a ovest, rende il confine tra Asia ed Europa un concetto piuttosto vago. In effetti, l’Europa è di fatto la penisola occidentale della massa molto più grande dell’Asia.

A sud si trova una barriera naturale, da tempo accettata come linea di demarcazione – formata dalle acque dei Dardanelli, dal Mar di Marmara, dal Bosforo e dal Mar Nero. A nord, il confine è teorico. Negli ultimi tempi è stato accettato che si estende a est dal Mar Nero al Mar Caspio e poi si estende a nord del Mar Caspio lungo le pendici orientali degli Urali.

I primi europei: 500.000 – 10.000 anni fa

L’uomo primitivo – della specie Homo erectus – è entrato nell’estremità occidentale dell’Europa circa 500.000 anni fa. I resti fossili di questo periodo sono conosciuti fino all’Inghilterra.

Per circa 230.000 anni, gli abitanti umani d’Europa, discendenti dell’Homo erectus, si sono differenziati a sufficienza in termini di dimensioni del cervello e di fisica per essere classificati come una delle prime forme di Homo sapiens. Conosciuta come uomo di Neanderthal, questa specie è fiorita per diverse migliaia di anni. Ma gli uomini di Neanderthal lasciano poche tracce di sé a parte i loro strumenti di pietra, le ossa e le ossa delle loro prede animali (anche se un flauto di Neanderthal scoperto di recente suggerisce una certa vita culturale). Si sono estinti circa 35.000 anni fa.

L’uomo moderno – anatomicamente simile all’uomo di oggi – è arrivato relativamente tardi in Europa. Ma il continente fornisce la prova più completa della coltivazione precoce della nostra specie di Homo sapiens.

La Venere di Willendorf (circa 25.000 anni fa) e le pitture rupestri di Altamira e Lascaux (circa 15.000 anni fa) sono solo gli esempi più famosi di una vigorosa arte paleolitica presente in molte parti d’Europa. Allo stesso modo, le pianure esposte dell’Europa orientale contengono tracce delle più antiche abitazioni indipendenti conosciute – capanne circolari, semisabbiate con pietre o zanne che sostengono una forma di sovrastruttura.

Dai villaggi alle città in Europa: 7000 – 2000 a.C.

La rivoluzione neolitica – che introdusse la vita di villaggio, l’agricoltura e la zootecnia – arrivò in Grecia intorno al 7000 a.C. dalla sua regione d’origine in Medio Oriente. Ci vorrebbero circa 3000 anni perché si diffondesse sulla costa atlantica e in Gran Bretagna, spingendo lo stile di vita dei cacciatori-raccoglitori a un ritmo medio di poco più di un miglio all’anno.

Parte della ragione di questo ritmo lento può essere la riluttanza dei cacciatori-raccoglitori ad impegnarsi nel duro lavoro dell’agricoltura. Ma è anche dovuto al fatto che il lavoro è davvero duro in questo campo. L’Europa, a differenza del Medio Oriente, è fortemente boscosa. La pulizia del terreno per le colture, con utensili in pietra, è un’impresa importante.

Nelle regioni costiere atlantiche, il passaggio all’insediamento dei villaggi neolitici è segnato dalla tradizione di architettura preistorica più suggestiva del mondo.

Nella maggior parte dell’Europa, le comunità neolitiche vivono in villaggi con case di legno, spesso con una lunga casa comune come elemento centrale (una, scoperta a Bochum, in Germania, è lunga circa 65 metri). Ma lungo tutta la costa atlantica, dalla Spagna alla Gran Bretagna e alla Danimarca, il centro della vita del villaggio è una tomba comune, attorno alla quale si raggruppano semplici capanne. Le camere sepolcrali di queste regioni introducono la tradizione della lavorazione della pietra, che comprende tombe di passaggio e megaliti, così come la solidissima architettura domestica di Skara Brae.

Quando tutta l’Europa era entrata nell’era neolitica, il Mediterraneo orientale – dove l’Africa incontra l’Asia – era già alfabetizzato e civilizzato. Come l’agricoltura, la civiltà si è diffusa per contagio dall’Asia all’Europa. Il punto d’incontro dei due continenti, intorno al Mar Egeo, è diventato a partire dal 2000 a.C. circa il luogo della prima civiltà europea – quella di Creta minoica.

La civiltà minoica, dopo diversi secoli, lascia il posto a un nuovo gruppo che alla fine rifornisce quasi tutti i popoli d’Europa – gli indoeuropei.

Gli indoeuropei: dal 2000 a.C. in poi.

Le tribù che parlano lingue indoeuropee e vivono come pastori nomadi erano ben radicate nel 2000 a.C. nelle steppe che si estendono dall’Ucraina verso est fino alle regioni settentrionali del Mar Nero e del Mar Caspio.

Nei secoli successivi, si infiltrano regolarmente nelle zone più attraenti del sud e dell’ovest – a volte in una sorta di guerra aperta, e invariabilmente con la violenza. Ma il processo è molto più graduale delle nostre moderne nozioni di forza d’invasione.

Gli indoeuropei in Europa: dal 1800 a.C. in poi

In Europa, le prime tribù indoeuropee a fare incursioni significative sono state i greci. Si spostarono a sud verso la Grecia e il Mar Egeo dal XVIII secolo a.C. in poi.

Gradualmente, altre tribù che parlano lingue indoeuropee si sono diffuse in tutta Europa. Fin dall’inizio, i tedeschi si stabilirono in Danimarca e nella Svezia meridionale. I baltici si insediarono lungo le coste meridionali e orientali del Mar Baltico. Le tribù che utilizzano un gruppo di lingue in corsivo scendono in Italia. Nell’Europa centrale, i Celti si spostano gradualmente verso ovest attraverso la Germania, la Francia, la Spagna settentrionale e la Gran Bretagna.

Un’altra ondata di popoli indoeuropei in migrazione segue alle loro spalle, spingendo verso ovest dall’Asia. Gli Slavi si stabilirono nella regione della Polonia e della Russia occidentale tra la Vistola e il Dnieper. Gli Sciti si insediano nella regione a nord del Mar Nero.

Qualsiasi mappa semplificherà eccessivamente i modelli migratori delle tribù, poiché deve tentare di separare gruppi che in realtà si mescolano e si sovrappongono. Se la pressione sul territorio disponibile non è troppo forte, spesso nella stessa regione coesistono tribù diverse. Nonostante ciò, in termini generali, le tribù qui menzionate provengono dalla stragrande maggioranza degli europei in un’epoca in cui la Grecia e Roma dominavano la regione del Mediterraneo.

 

Il Mediterraneo colonizzato: VIII – III secolo a.C.

Il Mediterraneo fu la principale arena dello sviluppo europeo a partire dall’VIII secolo a.C..

AD Il primo punto focale è il Mar Egeo. Qui si sviluppò la civiltà della Grecia; da qui i coloni greci si trasferirono verso ovest, in Italia e in Sicilia. Anche le colonie di Fenici e Cartaginesi si insediarono nel Mediterraneo occidentale. Nel III secolo, Roma era saldamente in controllo dell’Italia centrale e meridionale. Grecia, Cartagine e Roma furono tutte coinvolte nelle ostilità siciliane che, nel 264, provocarono la prima guerra punica e portarono al dominio dell’Impero Romano in tutta la regione.

Europa mitologica

Europa è una figura della mitologia greca che in seguito ha dato il suo nome al continente europeo. In una versione popolare della sua storia, Europa era una principessa fenicia che fu rapita da Zeus e portata a Creta. Si dice che il re Minosse, famoso per il suo labirinto e i minotauri, sia stato uno dei risultati dello stupro di Zeus. La leggenda dell’Europa, e in particolare la ricerca della principessa da parte dei suoi tre fratelli, può ben riflettere la colonizzazione storica del Mediterraneo da parte dei Fenici dal 1200 all’800 a.C..
Rapimento da parte di Zeus

Secondo la Teogonia di Esiodo, l’Europa è figlia di Oceano e del Titano Tetide (357), mentre l’Iliade di Omero la considera figlia di Fenice (14:321). In un’altra versione della storia, l’Europa è una principessa fenicia, figlia del re fenicio di Tiro, Agenor, e Phoenix è suo fratello. Questa è la versione degli eventi presentata dallo storico Erodoto (1:2.1) nel V secolo a.C.

Un giorno, mentre l’Europa si riposava con gli amici in riva al mare, il dio Zeus la spiava e se ne innamorò subito. Con una strategia di cortesia un po’ bizzarra, Zeus si trasformò in un toro bianco o mandò un bel toro a corteggiare la principessa. L’Europa è stata infatti affascinata dal docile animale e lo ha decorato con fiori. Poi, pensando di poter cavalcare una bestia così gentile, si arrampicò sulla sua schiena, come quando il toro nuotò con lei in mare, volò in aria e portò l’Europa lontano dalla Fenicia. Dato che i tori volanti non sono forse i migliori tra i vettori aerei, non sorprende che il toro sia caduto rapidamente in mare e da lì la coppia abbia nuotato fino a Creta. Una volta sull’isola, Zeus si impose alla principessa e la coppia ebbe tre figli: Minosse, il futuro re di Cnosso, il saggio Rodamante, che finirà per essere uno dei giudici degli Inferi, e, in una tradizione un po’ più tarda, il grande guerriero e alleato di Troia, Sarpedon. Sebbene fosse un dio frequente che li amava e li lasciava, Zeus concesse all’Europa alcuni doni di addio. C’è stato un segugio che ha sempre avuto la sua carriera; una guardia del corpo personale, Talos l’uomo di bronzo animato; e un giavellotto che ha sempre colpito il suo bersaglio.
La ricerca dell’Europa e la successiva fondazione delle colonie rifletteva probabilmente la realtà storica della colonizzazione fenicia nel Grande Mediterraneo.

Nel frattempo, quando Alberico scoprì la scomparsa di sua figlia, mandò i suoi tre figli a cercarla. Erano Fenice, Cilice e Cadmo, e anche se non trovarono mai la sorella, i ragazzi trovarono (almeno nel mito) nuove colonie rispettivamente in Fenicia, Cilicia e Tebe di Beozia e divennero così i padri fondatori di questi popoli.

La storia finisce quando l’Europa trova consolazione in Asterius, il re cretese che ha sposato e che ha adottato i suoi figli con Zeus. Infine, il toro creato da Zeus divenne la costellazione del Toro. Il mito di Zeus potrebbe avere una base negli eventi storici, forse rappresentando un vero e proprio raid party dell’età del bronzo da Creta minoica o micenea che attaccò Tiro fenicio e riportò il tesoro sull’isola o, in alternativa, rappresenta un primo attacco ellenico a Creta. La ricerca dell’Europa e la successiva fondazione delle colonie riflette probabilmente anche la realtà storica della colonizzazione fenicia nel più ampio Mediterraneo tra il XII e il VII secolo a.C., oggi attestata da testimonianze archeologiche.

Nome e continente

Il nome Europa significa “faccia larga” e probabilmente si riferisce alla luna piena. Oppure, se la parola è tagliata come eu-rope, allora significa “ben annaffiata”. Gli antichi greci applicarono la parola Europa prima all’area geografica della Grecia centrale e poi a tutta la Grecia. Nel 500 a.C., per Europa si intendeva l’intero continente europeo (anche se i greci conoscevano in realtà solo le aree intorno al Mediterraneo) con la Grecia all’estremità orientale. Il fiume Don, a nord del Mar Nero, era generalmente considerato il confine con l’Asia. Erodoto (4.45) menziona che il continente è conosciuto come Europa, ma ammette che i confini esatti sono sconosciuti e che non ha potuto scoprire il motivo per cui il nome Europa è stato scelto. Erodoto nota il fatto curioso che i greci applicarono tre nomi femminili alle tre grandi masse di terra che conoscevano, Europa, Asia e Libia.
Rappresentazione nell’arte

L’Europa a cavallo del toro di Zeus era un soggetto popolare nell’arte greca già nel VI secolo a.C., anche se la prima rappresentazione conosciuta, un rilievo ad anfora, risale al secolo precedente. Metopi del Tesoro siciliano di Delfi (c. 560 a.C. e in frammenti) e di Selinunte (completo, VI secolo a.C.), parte del fregio del tempio di Atena ad Athos, e una lastra in rilievo di Pergamo testimoniano il mito. La ceramica a figure nere e le pietre preziose erano altri medium in cui era raffigurato il mito di Zeus-Europa, un esempio molto bello del primo è un’anfora del pittore di Edimburgo che si trova oggi al Museum of Fine Arts di Boston. Rimane una scultura completa che si trova oggi nei Musei nazionali di Berlino ed è una copia di un originale della metà del V secolo a.C. L’Europa è avvolta da un mantello di heation e una statuetta più piccola con la scritta “Europa” identifica la figura grande come lo stesso soggetto. Il tema dell’Europa e del toro era ancora popolare tra i ceramisti a figure rosse nel IV secolo a.C., in particolare in Attica e nell’Italia meridionale. I Romani continuarono ad apprezzare e a perpetuare il mito, e ancora oggi il soggetto rimane uno dei preferiti e appare sul rovescio della moderna moneta greca da due euro

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